AG2R La Mondiale

Een nieuwe uitdaging, daar was Romain Bardet naar op zoek. Hij kon zijn vaste stramien volgen en starten in de Canadese klassiekers, maar hij heeft ervoor gekozen om voor het eerst de combinatie Tour-Vuelta te doen. Of hij de komende weken opnieuw voor een klassement gaat valt zeer te betwijfelen. Bardet heeft het zelf over ‘een andere manier van koersen dan tijdens de Tour’. Mogelijk dat de Fransman dus expres tijd gaat verliezen in het eerste deel van de Vuelta, om vervolgens op jacht te gaan naar ritzeges vanuit de vroege vlucht. Met Domenico Pozzovivo heeft AG2R immers nog een goede klassementsman in de selectie. Afgelopen Giro was de kleine Italiaan zelfs dicht bij het podium. Dat geeft vertrouwen om hem ook in de Vuelta leider te maken.

Naast een eventueel geslaagde vlucht met Bardet kan de Franse ploeg ook rekenen op Alexandre Geniez en Alexis Gougeard als afmakers. Beiden mannen wonnen de afgelopen jaren al een etappe in de Vuelta: Gougeard in 2015 op de laatste vrijdag en Geniez vorig jaar bij de eerste aankomst bergop. En zowel Geniez als Gougeard hebben de afgelopen weken vorm laten zien. Maak je een vluchtersteam voor een van de etappeprijzen, dan heb je met dit duo meteen een goed koppel te pakken. Waarbij Gougeard het wel moet hebben van de ritten met middelgebergte of minder zware obstakels.

Clément Chevrier en Axel Domont zullen bergop hun kopman(nen) moeten ondersteunen en krijgen ongetwijfeld ook hun kans voor een ontsnapping. AG2R is immers een van de meest aanvallende ploegen in het peloton. Nico Denz, Julien Duval en Hugo Houle zullen hun steentje moeten bijdragen op het vlakke. Misschien dat Duval, als vervanger van Samuel Dumoulin, wel een goede joker is voor een sprintteam. In dienst van AG2R heeft hij dit jaar nog maar weinig gesprint, maar in 2016 op een lager niveau wist hij enkele leuke resultaten te boeken. Zo eindigde hij in Polynormande op het podium door diezelfde Dumoulin voor te blijven.

De sterren van het team:
Romain Bardet: klimmen ***** en vlucht ***
Domenico Pozzovivo: klassement *** en sprint bergop *
Alexandre Geniez: vlucht **** en klimmen ***

Aqua Blue Sport

Verrassend, dat was de uitnodiging voor Aqua Blue Sport. De nieuwe Ierse procontinentale ploeg mag meteen in zijn eerste jaar meedoen aan een grote ronde. Afgelopen Ronde van Zwitserland liet de ploeg zien dat het wel wat in de melk te brokkelen heeft op het hoogste niveau. Lasse Norman Hansen kleurde veel etappes en veroverde de bergtrui, terwijl Larry Warbasse zelfs een etappe won met aankomst bergop. Dit zijn ook meteen de belangrijkste namen in de Vueltaselectie van Aqua Blue Sport. Samen met sprinter Adam Blythe moeten zij voor een mogelijke ritzege zorgen.

Wisselvallig is wel een term die bij de prestaties van Blythe past. Soms laat hij een resultaat zien waaruit blijkt dat hij heel veel in zijn mars heeft. Zoals vorig jaar op het Brits kampioenschap toen hij Mark Cavendish in de sprint vloerde. Maar soms zie je hem ook maanden niet in beeld. Zo reed hij pas eind januari van dit jaar weer ergens top 10 na zijn Britse titel. Zijn voorbereidingsrondes op de Vuelta verliepen niet anders: in Wallonië en Burgos eindigde hij één sprintetappe als tweede, om vervolgens niet meer in de top 20 op te duiken. Onze conclusie: sla Blythe in je rondeteams over, maar bij de etappespellen kan hij een verkiezing waard zijn.

Naast de al genoemde namen zijn er nog twee renners om in de gaten te houden: Michel Kreder en Stefan Denifl. Kreder is iemand die in heuvelachtige finales een rol kan spelen en heeft de juiste vorm te pakken getuige zijn derde plaats in het eindklassement van de Arctic Race of Norway. Denifl is een klimmer én aanvaller. Zo streed hij vorig jaar in de Giro lang mee voor de bergtrui, maar moest hij uiteindelijk zijn meerdere erkennen in Mikel Nieve, Damiano Cunego en Darwin Atapuma. Geen schande gezien de klasse van dat trio.

De sterren van het team:
Adam Blythe: sprint ***
Larry Warbasse: vlucht *** en klimmen **
Lasse Norman Hansen: vlucht **** en tijdrit **

Quick-Step Floors

Een van de meest aansprekende ploegen in het peloton is die van Quick-Step. Gedurende het jaar spelen ze op bijna elk terrein een voorname rol. Iets wat we ook deze Vuelta mogen verwachten gezien de selectie. Met David De La Cruz heeft Quick-Step een top 10-kandidaat, met Bob Jungels een sterke tijdrijder, met Julian Alaphilippe iemand voor de heuvelachtige finales en Matteo Trentin kan zich ertussen smijten in de sprints. Het is misschien zelfs teleurstellend wanneer de zegeteller over ruim drie weken niet de vier heeft aangetikt.

Misschien dat deze inleiding vraagtekens oproept bij Jungels. Waarom wordt hij niet als top 10-kandidaat genoemd? Hij reed immers al twee keer top 10 in de Giro. Simpel, Jungels heeft zelf aangegeven dat het klassement deze Vuelta geen doel is. Hij wil voor ritzeges gaan en zich optimaal voorbereiden op het WK Tijdrijden. Dat betekent dat De La Cruz de enige klassementsman van dienst zal zijn. Al maakte de 22-jarige Enric Mas ook heel veel indruk in Burgos. Hij eindigde uiteindelijk zelfs boven De La Cruz. Maar in een koers van drie weken meteen presteren is andere koek dan in een koers van vijf dagen. Mas zal wellicht een paar mooie daguitslagen neerzetten maar verder in dienst van zijn landgenoot rijden en vooral heel veel leren voor de toekomst.

Het duo Alaphilippe – Trentin zal flink wat finales gaan kleuren. Zowel vanuit het peloton als vanuit de vlucht in de zogenaamde overgangsetappes. Misschien dat Alaphilippe zelfs in de wat zwaardere etappes zijn karretje kan aanpikken om vervolgens met zijn geweldige eindschot toe te slaan. De overige vijf renners zullen vooral een knechtenrol hebben. Van dat kwintet zijn Eros Capecchi en Tim Declercq het meest interessant voor een 0-puntenteam. Capecchi heeft al drie grote rondes niet gescoord en zal De La Cruz moeten bijstaan. Declercq maakt zijn debuut in een grote ronde en zal het vuile werk op het vlakke moeten opknappen zoals hij al het hele jaar doet. Daarom is hij in de WorldTour ook nog niet verder gekomen dan een 50e plek in een etappe in de Dauphiné.

De sterren van het team:
Julian Alaphilippe: sprint bergop ***** en vlucht ***
Bob Jungels: klimmen *** en tijdrit ***
Matteo Trentin: vlucht **** en sprint ***