Orica – BikeExchange

Een jaar geleden was hij dé renner van de eerste week: Esteban Chaves. De Colombiaan won twee etappes op lastige aankomsten en nam een leuke marge in het klassement ten opzichte van de favorieten. Uiteindelijk kon hij dat niveau niet drie weken lang vasthouden en strandde Chaves op plaats 5. Afgelopen Giro liet de kopman van Orica zien dat hij een volgende stap gezet heeft en we inmiddels serieus rekening moeten houden met hem als potentiële winnaar van een grote ronde. Hij lijkt deze Vuelta dan ook een van de belangrijkste outsiders.

De verrassing van afgelopen Tour was misschien wel Adam Yates. De jonge Brit deed lang mee voor het eindpodium en mocht de witte trui aantrekken in Parijs. Tweelingbroer Simon kende een turbulent jaar tot op heden met een dopingschorsing van drie maanden, maar hij staat nu wel aan de start van de Vuelta. En dan is het de vraag of hij de prestaties van Adam kan herhalen. Met Chaves in de ploeg zal Simon waarschijnlijk veroordeeld zijn tot knechten in het hooggebergte, maar op de minder zware aankomsten kan de Brit wellicht voor eigen kans gaan. De vorm is er in elk geval afgaande op zijn prestaties de afgelopen maand.

Wie de afgelopen maand ook vorm toonde is Magnus Cort Nielsen. In de ronde van zijn thuisland (Denemarken) won hij een etappe met een indrukwekkende sprint heuvel op en eindigde tweede in het eindklassement. Als Cort binnen de ploeg de vrijheid krijgt om in de relatief makkelijke etappes kopman te spelen, kan hij weleens dé joker voor een 15+5 AK-team worden. Voorlopig staat hij slechts in 12 procent van de teams, waaronder vast een hele hoop sprintteams. De overige renners zullen in dienst van de ploeg rijden. Sam Bewley en Svein Tuft als motoren op het vlakke, Simon Gerrans als wegkapitein, Jens Keukeleire als piloot voor Cort en Jack Haig en Damien Howson als knechten bergop. Al bij al een sterk team in de breedte met talentvolle speerpunten.

De sterren van het team:
Esteban Chaves: klassement **** en sprint bergop ***
Simon Yates: klimmen *** en sprint bergop ***
Magnus Cort: sprinten ***

Team Dimension Data for Qhubeka

De belangrijkste kandidaat voor de bergtrui komt uit het team van Dimension Data. Omar Fraile won de bolletjestrui (met blauwe bollen) een jaar geleden met overmacht en heeft aangegeven er opnieuw een hoofddoel van te maken. Voor de extra voorspelling dus een nuttig gegeven. Voorlopig is Fraile slechts één op de vijf keer gekozen als winnaar van het bergtricot. Naast deze Spanjaard is het ook uitkijken naar zijn landgenoot Igor Antón. De Bask heeft al enkele jaren zijn topniveau niet meer gehaald, maar toonde in Burgos wel tekenen van beterschap. Zo werd hij vijfde in de afsluitende bergrit. Een top 5-klassering zal Antón niet bereiken, maar voor de top 10 is hij wellicht een kanshebber.

Andere renners in het Zuid-Afrikaanse team zullen voor airtime moeten zorgen via vroege vluchten. Het gaat dan om Nic Dougal, Jacques Janse van Rensburg, Merhawi Kudus en Jaco Venter. Dan zijn er nog drie stekjes over die opgevuld worden door Kristian Sbaragli, Nathas Haas en Tyler Farrar. Sbaragli won een jaar geleden al een etappe door de snelste te zijn van een uitgedund peloton. Ook in de komende drie weken zal hij het van zijn sprint moeten hebben. Is de etappe net even te zwaar voor Sbaragli, dan kan Haas het kopmanschap overnemen. Zo wist de Australiër in Burgos al een etappe te winnen op een oplopende aankomst. Voor Farrar lijkt het tegenwoordig te blijven bij een rol als wegkapitein. Zijn beste resultaat in 2016 is een zestigste plaats in de Scheldeprijs. Een optie voor een 0-puntenteam? Voor de spelers met lef.

De sterren van het team:
Kristian Sbaragli: sprinten ***
Omar Fraile: klimmen * en aanvallen *****
Igor Antón: klassement *

Team Giant – Alpecin

Voor Warren Barguil was de Tour een ronde om snel te vergeten. De jonge Fransman startte met klassementsambities en rekende op de witte trui in Parijs. Het bleek echter al snel dat Barguil niet zijn beste klimbenen had in Frankrijk. Proberen voor een rit te gaan liep vervolgens op niets uit. In de Vuelta is Barguil dan ook op zoek naar revanche. En hij heeft goede gevoelens bij de Spaanse ronde. Als debutant won ie namelijk meteen twee etappes in 2013, terwijl hij een jaar later top 10 eindigde in het klassement. Nu lijken ritzeges opnieuw het hoofddoel te zijn voor de kopman.

De afgelopen jaren nam John Degenkolb de sprinthonneurs waar voor Giant in de Vuelta, maar die eer is nu weggelegd voor zijn landgenoot Nikias Arndt. De 24-jarige won op de slotdag van de Giro zijn eerste ritzege in een grote ronde door de declassering van Giacomo Nizzolo. Gezien het deelnemersveld in de Ronde van Spanje is het niet uit te sluiten dat daar een tweede of zelfs derde overwinning bijkomt. Mannen als Koen de Kort en Zico Waeytens zullen hem naar die zege(s) moeten loodsen. Indien Arndt iets overkomt kan Waeytens zelf ook nog naar voren geschoven worden als sprinter.

De ervaren Johannes Fröhlinger en Tom Stamsnijder zullen de ploeg moeten aansturen op het asfalt, terwijl tijdrijders Chad Haga en Tobias Ludvigsson dromen van een ritzege vanuit een vroege vlucht. De laatste geselecteerde is Sindre Skjøstad Lunke. De jonge Noor maakt zijn debuut en het is afwachten wat hij waard is. Bij de beloften was hij een meer dan redelijke klimmer, maar tussen de profs heeft hij voorlopig weinig laten zien. Een klassement zal hij zeker niet rijden, maar de top 20 van een bergrit halen vanuit een ontsnapping is misschien mogelijk.

De sterren van het team:
Warren Barguil: klimmen *** en aanvallen ***
Nikias Arndt: sprinten ****
Tobias Ludvigsson: tijdrit ** en aanvallen **

Team Katusha

Voor veel wielervolgers kwam het als een verrassing: Joaquim Rodriguez die er na de olympische wegrit mee stopte. Dat hij dit jaar met pensioen zou gaan was al bekend, maar niet dat ‘Purito’ zijn thuisronde zou overslaan. Katusha komt dan ook onthoofd naar de Vuelta. Geen Rodriguez in de selectie en tevens geen sprinter. De Russische formatie gaat voor een vrijbuitersploeg, al koestert Rein Taaramäe stiekem wel klassementsambities.

Of hij die ambities dit jaar al waar kan maken is een vraagteken. In de Arctic Race of Norway oogde hij bergop niet sterk, maar Taaramäe gaf direct aan dat die race diende als opbouw naar de Vuelta. Indien al snel blijkt dat een goed klassement er niet in zit, kan de Est ook overschakelen naar een ritzege. Zo won hij in de Giro de laatste bergrit op indrukwekkende wijze. Naast Taaramäe zullen ook Pavel Kochetkov, Alberto Losada, Tiago Machado, Matvey Mamykin en Egor Silin uitkijken naar de bergritten, terwijl Sven Erik Bystrøm, Sergey Lagutin en Jhonatan Restrepo meer geschikt zijn voor heuvelachtige parcoursen. Mogelijk dat een Bystrøm zich ook nog gaat smijten in de massasprints, zoals hij in kleinere koersen wel vaker heeft gedaan.

De sterren van het team:
Rein Taaramäe: klimmen ** en aanvallen ***
Sven Erik Bystrøm: sprint * en heuvelfinale *
Jhonatan Restrepo: sprint bergop **

Team LottoNL – Jumbo

Hij was er zó dichtbij, maar een valpartij op de laatste vrijdag kostte Steven Kruijswijk de eindwinst in de Giro. Nu, drie maanden later, gaat hij het kunststukje proberen te herhalen in Spanje. Zonder de valpartij uiteraard. Het negental van LottoNL is ook samengesteld met het klassement van Kruijswijk als hoofddoel. Zo gaan er sterke tijdrijders mee (Victor Campenaerts, Jos van Emden, Martijn Keizer) met het oog op de ploegentijdrit en is er met Enrico Battaglin, George Bennett, Koen Bouwman en Robert Gesink de nodige steun bergop. En Bram Tankink? Die fungeert als wegkapitein (en sfeermaker).

Het klinkt misschien opmerkelijk dat de nummer 6 van de Tour van vorig jaar zich helemaal gaat wegcijferen. Maar Gesink heeft op dit moment duidelijk niet het niveau om zelf een topklassement te rijden. Na zijn val in de Ronde van Zwitserland (waardoor hij de Tour niet kon rijden) is hij aan het sukkelen en in de Tour de l’Ain kon hij afgelopen week niet mee bergop met mannen als Pierre Latour, Alexandre Geniez en Bart De Clercq. De kans is groot dat Gesink gedurende de ronde zal verbeteren en wellicht kan hij in week 2 of 3 dan nog eens toeslaan vanuit een vlucht. Iets waar ook Battaglin en Bennett op zullen mikken.

De sterren van het team:
Steven Kruijswijk: klassement *****
Robert Gesink: klimmen ***
Enrico Battaglin: sprint * en heuvelfinale **

Team Sky

Voor Team Sky is de Vuelta altijd een belangrijke ronde als investering voor het komende wielerjaar. Maar ze komen niet naar Spanje om enkel mee te rijden. Sterker nog, Chris Froome leidt opnieuw de miljoenenploeg. De honger van de geboren Keniaan is duidelijk nog niet gestild na zijn Tourzege en olympisch brons in de tijdrit. Het wordt de vijfde keer dat de 31-jarige Brit start in de Vuelta en de voorgaande deelnames leverden twee keer een tweede plaats en eenmaal een vierde plaats op. Enkel vorig jaar wist Froome het einde niet te halen door een valpartij. Maar zonder pech zal hij waarschijnlijk weer om de topplaatsen in het klassement strijden.

De Skytrain verloor afgelopen week wel een belangrijke schakel: Mikel Landa is niet volledig fit en moest forfait geven. Hij wordt vervangen door David Lopez. Een goede renner, alleen bergop wel een paar klassen minder. Sowieso lijkt de ploeg van Sky deze Vuelta bergop kwetsbaar. Leopold König zal de rol van luitenant moeten vervullen en daarnaast beschikt het nog over Ian Boswell en Peter Kennaugh qua klimmers. Michal Golas, Christian Knees en Salvatore Puccio zullen zeker niet als eersten lossen in het peloton, maar hun kracht ligt vooral op het vlakke tot het middelgebergte.

En dan is er nog Michal Kwiatkowski. Wat moeten we daar mee aan? Genoeg klasse, maar de overstap naar Sky lijkt hij niet vlekkeloos gemaakt te hebben. Het voorjaar verliep nog goed met als hoogtepunt de zege in de E3 Prijs, maar in de Dauphiné was hij uiterst teleurstellend. Hij miste daardoor ook de Tourselectie en kon in de ronde van zijn thuisland het ongelijk niet bewijzen. Een goede Kwiatkowski kan een etappe winnen en enkele keren top 5 finishen, maar hij kan ook zomaar blijven plakken op slechts één top 10-klassering. Kop of munt dus.

De sterren van het team:
Chris Froome: klassement ***** en tijdrit ****
Leopold König: klassement ***
Michal Kwiatkowski: heuvelfinale ****

Tinkoff Team

De grootste uitdager van Froome wordt waarschijnlijk Alberto Contador. Door een val en ziekte moest ‘El Pistolero’ opgeven in de Tour waarna hij zijn blik gericht heeft op de Vuelta. Naar eigen zeggen is hij momenteel nog niet zo goed als normaal in aanloop naar een grote ronde, maar we kennen Contador allemaal: hij speelt graag verstoppertje. En wanneer de eerste serieuze bergetappe aanbreekt dartelt hij weer naar boven.

De ploeg oogt, net als Sky, niet heel indrukwekkend bergop. Robert Kiserlovski, Yuri Trofimov en Jesús Hernández zullen de belangrijkste knechten worden, met debutant Michael Gogl, Sergio Paulinho en Ivan Rovny als mannen die in het middelgebergte lang mee kunnen. Op het vlakke kan Contador wel rekenen op twee klasbakken uit Italië: Daniele Bennati en Manuele Boaro. Bennati is dit jaar lang geblesseerd geweest, maar liet in de Ronde van Denemarken zien dat hij terug van weggeweest is. Met name zijn sprint zag er goed uit, maar het is de vraag of hij in Spanje überhaupt gaat sprinten. Of dat elk risico vermeden wordt en Bennati zich enkel en alleen schikt in zijn rol als wegkapitein.

De sterren van het team:
Alberto Contador: klassement ***** en tijdrit ***
Daniele Bennati: sprinten **
Yuri Trofimov: klimmen **

Trek – Segafredo

Twee snelle Italianen moeten voor het succes van Trek zorgen: Niccolò Bonifazio en Fabio Felline. Bonifazio maakt zijn debuut in een grote ronde, maar lijkt op voorhand een van de snelste mannen op de startlijst. Zeker in de eerste week zal hij zich moeten kunnen mengen in de debatten om ritwinst. Een voorproefje nam Bonifazio alvast in Polen, toen hij de derde etappe won voor Moreno Hofland en Luka Mezgec. Felline moet het van een pittiger parcours hebben. Door een zware val in de Amstel Gold Race was hij lange tijd uit de roulatie, maar in diezelfde Ronde van Polen liet hij zien weer topfit te zijn. Hij werd zelfs tweede in het eindklassement. Zelfs in het middelgebergte zou Felline lang kunnen overleven en eventueel vanuit een vroege vlucht winnen.

De rest van het team zal de vrijheid hebben om aan te vallen, want er is geen klassementsman om voor te rijden. Haimar Zubeldia verschijnt wel aan de start, maar daar lijkt inmiddels het beste vanaf. De meest interessante naam van de rest is Kiel Reijnen. De Amerikaan laat zich in eigen land altijd gelden, maar heeft moeite met scoren op Europese bodem tot dusver. En in deze Vueltaploeg zullen zijn kansen ook beperkt blijven met Bonifazio en Felline als soortgelijke types om zich heen. De selectie wordt compleet gemaakt met Julien Bernard, Laurent Didier, Markel Irizar, Riccardo Zoidl en 0-punter Fumiyuki Beppu.

De sterren van het team:
Fabio Felline: sprint bergop *** en heuvelfinale ***
Niccolò Bonifazio: sprinten ****
Kiel Reijnen: sprint **