Direct Energie

Met een bijna voltallige Franse ploeg trekt Direct Energie naar de Vuelta. De vreemde eend in de bijt is Ryan Anderson. De Canadees maakte indruk in Noord-Amerika de afgelopen jaren en verdiende daarmee een overstap naar Europa. Bij de Franse formatie wil het alleen nog niet echt vlotten. Toch gaan we er vanuit dat we Anderson gaan zien in de massasprints in Spanje en eventueel bij sprints met een uitgedund peloton. Een heuveltje kan hij immers wel verteren. Met Tony Hurel heeft hij een meer ervaren sprinter aan zijn zijde die hem mogelijk goed kan afzetten in de finales.

In de bergen wordt er gerekend op Romain Sicard en Fabrice Jeandesboz. Sicard reed in 2014 (13e) en 2015 (15e) een goed klassement in de Vuelta, alleen kwam hij afgelopen Tour niet bepaald vooruit. In ontsnappingen loste hij telkens als een van de eersten. Het is dus de vraag of Sicard de komende drie weken wel weer een goed niveau kan laten zien. Jeandesboz was op zijn beurt zeventiende vorig jaar, maar voor hem geldt hetzelfde: de Tour verliep uiterst teleurstellend.

Misschien dat Lilian Calmejane wel de meest interessante renner van de ploeg is. De 23-jarige is neoprof maar zette dit jaar al mooie resultaten neer. Het hooggebergte zal te zwaar voor hem zijn, maar in heuvelachtige etappes kan hij mogelijk een top 10 scoren. De rest van de ploeg zal zich vooral moeten tonen via lange ontsnappingen. Het gaat dan om Romain Cardis, Julien Morice, Bryan Nauleau en Perrig Quémeneur. Alle vier te overwegen voor een 0-puntenteam. Dit zijn namelijk renners die het hele jaar bijna geen top 20 rijden of het moet een koersje in Gabon zijn.

De sterren van het team:
Romain Sicard: klassement *
Ryan Anderson: sprint *
Lilian Calmejane: heuvelfinale *

Etixx – Quick-Step

Geen Marcel Kittel, Daniel Martin of Julian Alaphilippe aan de start voor de ploeg van Patrick Lefevere. Daardoor zal ’t winnen van etappes een stuk lastiger worden voor Etixx. Toch is er kwaliteit voldoende aanwezig in de selectie met Gianluca Brambilla, Gianni Meersman, Zdenek Stybar en Niki Terpstra als belangrijkste namen. De Italiaan zal de Belgische ploeg bergop moeten leiden en vooral in de kortere steile beklimmingen kan Brambilla veel punten scoren. Eventueel vanuit een vroege vlucht zoals hij afgelopen Giro ook toesloeg met de leiderstrui als extra beloning. Voor een 15+5 AK-team lijkt Brambilla een goede troef.

Meersman probeert ondertussen zijn wielercarrière uit het slop te trekken. Op incidentele resultaten na verliep de afgelopen twee jaar in de WorldTour niet best voor de inmiddels 30-jarige Belg. Waar hij voorheen vaak als enige sprinter overbleef op een echt lastig parcours, is hij nu bijna niet meer voorin te bekennen. De afgelopen maand toonde hij echter wel vorm op lager niveau: in Wallonië en Burgos reed hij vier keer top 3. Mogelijk dat hij die resultaten in de Vuelta een vervolg kan geven nu de sprintconcurrentie niet heel sterk oogt.

Stybar en Terpstra zullen vooral mikken op een geslaagde aanval. Er zijn dit jaar in de Vuelta genoeg ritten over een geaccidenteerd terrein waarbij de sprinters niet zeker zullen zijn van hun zaak en daardoor aanvallers een goede kans hebben. In dat soort etappes kunnen Stybar en Terpstra wellicht hun slag slaan. De overige vijf renners zullen vooral in dienst van de ploeg staan. Maxime Bouet, David De La Cruz en Pieter Serry kunnen Brambilla ondersteunen bergop, terwijl Martin Velits en piloot Yves Lampaert hun sprinter door de vlakke finales moeten loodsen.

De sterren van het team:
Gianluca Brambilla: klimmen ** en heuvelfinale ***
Gianni Meersman: sprint **
Zdenek Stybar: sprint bergop *** en heuvelfinale **

FDJ

De vierde en laatste Franse ploeg is die van de nationale loterij. Na het afstappen van Thibaut Pinot in de Tour lag het starten van de kopman in de Vuelta voor de hand. Hij is echter niet op tijd fit geraakt en ook het tweede uithangbord van de ploeg, Arnaud Démare, is niet van de partij. De sprinter geeft de voorkeur aan de najaarsklassiekers. Desondanks start FDJ met een mooi allround gezelschap in Spanje: klimmers, sprinters en een tijdrijder.

Het klimtrio wordt gevormd door Kenny Elissonde, Alexandre Geniez en debutant Odd Christian Eiking. Van het drietal lijkt Geniez de beste kaart voor een klassement. Zo eindigde hij vorig jaar in de Giro nog top 10. Het zal echter niet verrassend zijn wanneer Geniez al snel het klassement laat lopen en samen met Elissonde en Eiking op zoek gaat naar een ritzege in de bergen via een vroege aanval. De sprinttrein bestaat uit Laurent Pichon, Matthieu Ladagnous, Kévin Reza en als afmaker Lorrenzo Manzin. En wanneer het parcours wat lastiger wordt kan Reza zijn kans gaan, aangezien hij een stuk beter bergop gaat dan Manzin.

Tijdrijder Johan Le Bon kan ook zijn steentje bijdragen aan de sprinttrein, maar zal daarnaast etappe 19 met rood aangekruist hebben. Dan staat de enige individuele tijdrit op het programma met 37 ‘vlakke’ kilometers. Ideaal voor een hardrijder als Le Bon en zonder veel specialisten aan het vertrek maakt hij zomaar kans op een top 5-klassering. Tot slot is Murilo Fischer de wegkapitein van de ploeg. De Braziliaan reed in een ver verleden zelf grote uitslagen, maar is afgezakt tot een zekere klant voor in een 0-puntenteam. Zo reed hij de afgelopen anderhalf jaar drie grote rondes (2x Giro, 1x Vuelta) zonder één keer de top 70 van een etappe te halen.

De sterren van het team:
Alexandre Geniez: klassement * en aanvallen ***
Kévin Reza/Lorrenzo Manzin: sprinten **
Johan Le Bon: tijdrit ** en aanvallen ***

IAM Cycling

Voor IAM Cycling breken de laatste loodjes aan. Het Zwitserse team stopt er na dit seizoen mee en dus wordt deze Vuelta de laatste grote ronde van de ploeg. Mathias Frank (Ag2r) en Dries Devenyns (Etixx) zijn al onder dak voor komend jaar, maar zullen desondanks er alles aan doen om zich in de kijker te rijden. Frank wil revanche nemen na zijn opgave in de Tour, terwijl Devenyns uit is op ritwinst in een grote ronde. De Belg kent tot dusver een uitstekend 2016 met eindwinst in de Ronde van België en Tour de Wallonie.

Buiten de berg- en heuvelritten heeft IAM met Jonas Vangenechten nog een renner die top 10’s kan scoren. De rappe Belg is niet heel constant qua prestaties, maar heeft elk jaar wel een uitschieter. Zo won hij in 2014 een massasprint in de Ronde van Polen en werd hij vorig jaar tweede in een etappe in het Critérium du Dauphiné. Enkel Nacer Bouhanni was die dag eerder over de finish. Wanneer het over uitschieters gaat kunnen we ook Vegard Stake Laengen bespreken. De jonge Noor verbaasde vriend en vijand toen hij afgelopen mei derde werd in de lange tijdrit van de Giro. Vooruit, hij had wat geluk met de weersomstandigheden maar klopte wel onder anderen olympisch kampioen Fabian Cancellara.

De selectie wordt compleet gemaakt door Clément Chevrier, Simon Pellaud, Vicente Reynes, Larry Warbasse en Marcel Wyss. Laatste twee genoemden kunnen een eindje mee bergop en daarmee Frank bijstaan, terwijl Reynes met zijn ervaring belangrijk zal worden voor Vangenechten. Wellicht dat de Spanjaard ook zelf nog zijn ritje mag uitzoeken voor eigen volk. De jonkies Chevrier en Pellaud kunnen op de nominatielijst voor een 0-puntenteam. Chevrier is debutant en reed enkel in één etappe in Wallonie top 20 dit jaar. Pellaud reed vorig jaar al de Vuelta en eindigde enkel in de slotetappe naar Madrid top 30.

De sterren van het team:
Mathias Frank: klassement *
Dries Devenyns: heuvelfinale **
Jonas Vangenechten: sprinten **

Lampre – Merida

Aanvallen, aanvallen en nog eens aanvallen zal het devies zijn voor Lampre in de Vuelta. Het doel van het Italiaanse team is duidelijk: een etappe winnen. Louis Meintjes is daarvoor de belangrijkste gegadigde. De talentvolle Zuid-Afrikaanse klimmer eindigde de afgelopen Tour (8e) en Vuelta (10e) bij de beste 10, maar wil dit keer voor een ritzege gaan. Of dat betekent dat Meintjes het klassement volledig zal laten lopen is nog een vraagteken. Mogelijk dat hij de eerste bergetappes gaat aftasten hoe goed hij is in vergelijking met de andere klimmers. En dat op basis daarvan een plan wordt getrokken.

Het team zal in elk geval in dienst rijden van Meintjes. Daarbij hebben anderen wel de ruimte om mee te sluipen in ontsnappingen. Zo pakte Ilia Koshevoy vorig jaar al bijna een Vuelta-etappe. Enkel Bert-Jan Lindeman wist de Wit-Rus achter zich te houden op La Alpujarra. Voor Kristijan Durasek en Tsgabu Grmay zijn de bergritten ook het meest interessant om in de aanval te gaan. Valerio Conti zal het daarentegen meer van de heuveletappes moeten hebben en Federico Zurlo zou zich zelfs in de massasprints kunnen mengen. Yukiya Arashiro, Mario Costa (de broer van) en Mattia Cattaneo vervolledigen de selectie.

De sterren van het team:
Louis Meintjes: klassement ***
Valerio Conti: heuvelfinale *
Kristijan Durasek: klimmen * en aanvallen ***

Lotto Soudal

Met een van dé smaakmakers van de afgelopen Tour begint Lotto Soudal aan de Ronde van Spanje. Het gaat dan natuurlijk om Thomas De Gendt. Bijna elke etappe in de aanval en beloond met een schitterende zege op de Mont Ventoux. Als de trend van de Tour zich doorzet, dan gaat De Gendt ook de komende drie weken genoeg kansen krijgen. Met die trend wordt bedoeld dat de klassementsmannen weinig om ritzeges geven en vluchters veel etappes in het (midden)gebergte kunnen oprapen. Zo eindigden Rafal Majka en Jarlinson Pantano zelfs bij de beste vijftien scorende renners in het Tour de France (15+5) Spel. Het is dus zeker het overwegen waard om een of meerdere aanvallers in de basis te zetten van een AK-team.

Naast De Gendt, die zijn eigen pad zal kiezen, heeft Lotto Soudal twee speerpunten: een klassement rijden met Bart De Clercq en Maxime Monfort en sprinten met Tosh Van der Sande. Voor De Clercq en Monfort lijkt een klassering tussen p11 en p15 reëel met Sander Armée en talent Louis Vervaeke als bergknechten. Vervaeke kende een sterk voorjaar met onder meer een elfde stek in het Baskenland en zal wellicht proberen om het kunststukje van zijn iets oudere ploeggenoot (Tim Wellens) in de Giro te herhalen.

Van der Sande kwam vorig jaar al een paar keer dicht bij de zege en is in vorm getuige zijn overwinning in de Tour de l’Ain. Tel daar het wat mindere sprintersveld bij op en Van der Sande kan zomaar voor een uitschieter zorgen deze Vuelta. Gert Dockx, Adam Hansen en Jelle Wallays zullen hem daarbij moeten helpen. De Aussie begint al aan zijn zestiende(!) grote ronde op rij. En alle zestien keer haalde hij het einde.

De sterren van het team:
Thomas De Gendt: klimmen ** en aanvallen *****
Bart De Clercq: klassement *
Tosh Van der Sande: sprinten ***

Movistar Team

Het koningskoppel van Movistar is weer present in de Vuelta: Alejandro Valverde en Nairo Quintana. Voor ‘El Imbatido’ is het zijn derde grote ronde van het kalenderjaar en hij kan zich in een select gezelschap fietsen wanneer hij opnieuw de top 10 van het algemeen klassement haalt net als in de Giro en Tour. Slechts twee renners gingen hem voor in de wielergeschiedenis met een dergelijke ‘hattrick’: Raphaël Geminiani (1955) en Gastone Nencini (1957). Valverde kennende zal hij weer een lading punten scoren voor de spellen. Er zitten genoeg etappes in het parcours die op het lijf van hem geschreven zijn.

Voor Quintana biedt de Vuelta een gelegenheid om een nieuw duel met Chris Froome (en Alberto Contador) aan te gaan. In de Tour kwam de Colombiaan er niet aan te pas en moest hij genoegen nemen met plek 3. Het is afwachten welk niveau Quintana in de Vuelta zal laten zien, want vorig jaar was het beste er vanaf na de Tour. De ploegleiding heeft er wel vertrouwen in, want het team is volledig ingericht op een goed klassement.

De zeven mannen die zich moeten opofferen zijn Jonathan Castroviejo, Imanol Erviti, Rubén Fernández, José Herrada, Dani Moreno, José Joaquin Rojas en Rory Sutherland. Dat wil alleen niet zeggen dat er geen ruimte is voor individueel succes voor enkele van deze renners. Zo kan Castroviejo een gooi doen naar de overwinning in de individuele tijdrit, kan Moreno een aanval plaatsen op een korte, steile klim waarop gefinisht wordt en kan Rojas sprinten voor de zege wanneer het peloton flink uitgedund is.

De sterren van het team:
Alejandro Valverde: sprint bergop ***** en klassement ****
Nairo Quintana: klassement *****
Jonathan Castroviejo: tijdrit ****
Daniel Moreno: sprint bergop ***